Остров невест, или Межрасовый отбор

Text
4
Kritiken
Leseprobe
Als gelesen kennzeichnen
Wie Sie das Buch nach dem Kauf lesen
Keine Zeit zum Lesen von Büchern?
Hörprobe anhören
Остров невест, или Межрасовый отбор
Остров невест, или Межрасовый отбор
− 20%
Profitieren Sie von einem Rabatt von 20 % auf E-Books und Hörbücher.
Kaufen Sie das Set für 5,24 4,19
Остров невест, или Межрасовый отбор
Audio
Остров невест, или Межрасовый отбор
Hörbuch
Wird gelesen Анастасия Болотина
3,53
Mit Text synchronisiert
Mehr erfahren
Остров невест, или Межрасовый отбор
Schriftart:Kleiner AaGrößer Aa

ГЛАВА 1

– Попалась! – на талии сомкнулись чужие руки. Будто током прострелило все тело, ввергая меня в панический ужас.

Рванулась изо всех сил, все еще не веря, что такое происходит со мной. Столько месяцев скрываться, скитаться по лесам, спать с открытыми глазами и угодить в банальную ловушку! Прямо в руки к врагу!

– Отвали! – злость на себя придала сил.

Зарядила локтем в живот вояки и саданула пяткой по вражеской коленке. Такой удар мог бы надолго вывести человека из строя, но я имела дело вовсе не с человеком.

Мужчина охнул, согнулся, а хватку не ослабил. Ну а я, хоть и чистокровный человек, имела в запасе парочку приемов, чтобы справиться с демоном. В том, что напал на меня именно он, можно даже не сомневаться. Это от них я пряталась уже полгода с того дня, как рогатые сожгли деревню. Это за очередным отрядом следила весь прошлый день, изнывая от нетерпения поскорее завершить поиски.

Сегодня была бы последняя ночь, как я наведывалась на пепелище родного дома.

– Получи! – ухватившись за большой палец руки нападавшего, вывернула его до хруста. Рыбкой выскользнула из захвата и под жалобный вой бросилась прочь.

– Ух, какая резвая! – в предрассветных сумерках на побережье Ледарийского моря опустился туман, поэтому я не разглядела второго демона. Мой отчаянный рывок привел точно в его лапы.

– Поймал, Хандр! Кончай скулить, нас ждет веселье!

Жалеть меня эта поганая скотина не собиралась. Я пискнуть не успела, как в лицо прилетел мощный удар. Ненадолго потеряла сознание. Очнулась от жалобного треска отцовской рубашки и гогота демонов, добравшихся до моего тела.

– Твари! – рванулась из последних сил, – ненавижу! Подлые убийцы! Скоты!

– Какая горячая человечка! Хорошенькая! Глянь-ка! – причмокнул демон, грубыми пальцами стаскивая тугую повязку, которой я перевязывала грудь. – Молодая, сочная! Оставим себе!

– Вот уж повезло, так повезло, – согласился Хандр.

Он заломил мои руки кверху и уселся на них, прижимая коленями к земле.

Второй оседлал мои ноги, придавив немалым весом. Оба занимались тем, что избавляли меня от одежды и попутно раздевались сами. И я не могла им дать отпор! Просто не обладала такой силой, чтобы справиться с ненавистными демонами. Вся их поганая раса разрушила мою жизнь! Уничтожила родных! Сожгла земли, на которых я выросла! Этой войне не было ни конца, ни края.

От отчаяния хотелось плакать. Биться в истерике. Кричать. Звать на помощь! Но знала, что помощи не дождусь, поэтому молчала, стиснув зубы, поскуливая от боли и обиды на весь мир.

Неужели умру вот так?! Через боль и насилие? Пройду через позор, потеряв последнее, что у меня осталось – честь?

– Пожалуйста! – прошептала, глотая слезы, – не надо, – воззвала монстров к жалости.

– Тебе понравится, красавица! – ухмыльнулся Хандр, – так понравится, что добавки просить будешь.

– Ага, на коленях, – похабно заржал второй, – ну, что ты возишься? – над головой мелькнул кинжал, и я зажмурилась в ожидании удара. Но его не последовало.

Обдало прохладой оголенную ключицу и часть груди. Шею тут же стиснули жадные волосатые лапы.

– Нет! – истошно завопила, вырываясь.

Удалось извернуться и укусить обидчика за руку.

Демон взбеленился, размахнулся, чтобы ударить, как вдруг… кожу чуть повыше левой груди обожгло дикой болью. Да такой, что из глаз брызнули слезы.

Я зажмурилась, и это спасло от ярчайшей вспышки, которая ослепила даже с закрытыми глазами.

Что уж говорить о демонах, которые с визгливым воем отскочили в разные стороны и принялись кататься по земле, закрывая глаза руками.

Я рывком поднялась, прикрывая себя ладонью. Заполошно принялась натягивать порванную рубашку. Все лучше, чем совсем ничего.

Невольно коснулась тайника на поясе, до которого демоны еще не успели добраться, и с облегчением выдохнула:

– На месте, – все эти ночи, разгребая обломки родительского дома, я искала тайник, в котором хранились наши скромные сбережения. Немного денег, бижутерия, пара артефактов и… кольцо с радужным камнем. Именно ради него я рисковала жизнью и тайком разбирала завалы под носом у оккупировавших эту часть побережья демонов.

По камешку, по досточке, по пригоршне земли откапывала лаз в подвал, где отец оборудовал схрон. Месяц соблюдала осторожность и исчезала раньше, чем на берегу появлялся патруль. Если бы ушла на пять минут раньше, уже давно скрылась бы в прибрежных зарослях, а вместо этого так бездарно попалась. – Но что это было? – с удивлением обнаружила у себя на теле метку.

Будто невидимый художник тонкой кистью с золотой краской написал на моей коже картину. Остров с обширными горами, которые венчал огромный круг небесного светила.

После пережитого стресса не сразу сообразила, что произошло, но, подскочившие на ноги демоны, помогли.

– Метка отбора!

– Не-е-ет.

– Говорю тебе! Надо бежать! Их нельзя трогать! Убьют на месте!

Ринулись в рассыпную, позабыв на земле кинжал, к которому я потянулась.

Застыла на месте. Метка отбора… Задумалась, вспоминая уроки. Отбор? Не может быть! Их не проводили лет двадцать, если верить отцу. Неужели?..

Я участница?

– Приветствую тебя, инверка Белого острова человеческой расы по имени Алесса!

Из тумана вышел огромный, исполинских размеров фавн, о котором я лишь в книжках читала. От удивления раскрыла рот. Прижала ладонь к метке, которая перестала болеть и светиться.

– Тебе выпала великая честь участвовать в межрасовом отборе! И отправиться со мной на корабль, который доставит участников на Остров невест.

Во рту пересохло, ладони вспотели. Я в упор смотрела на существо с закрученными рогами и копытами на волосатых ногах. Черный, будто сама ночь. Покрытый лоснящейся шерстью. А улыбка белозубая, словно человеческая. Только глаза крупные и круглые постоянно меняли цвет.

– Ну же, смелее, дорогая человечка Алесса, – протянул мне когтистую лапу и улыбнулся еще шире.

Пребывая в диком ступоре, судорожно вынимала из уголков памяти сведения об отборе.

В последний раз он проходил в год, когда я еще на свет не появилась. Участвовали женихи разных рас и десять невест. Выжили и поженились только три пары. Остальные сгинули во время испытаний. Это все, что я почерпнула из книг.

Отец говорил, что о десятом острове, которому дали название Остров невест, никто ничего не знал. К нему невозможно подплыть на лодке. Отыскать его координаты в море, или увидеть его издалека. Он – магический! А правило на нем божество, волю которого обязаны выполнять все острова Эйвора.

– Очнись уже! – выказал недовольство мохнатый исполин.

Я протянула ему руку и как только коснулась мягких курчавых волос, мир резко померк. А уже через секунду все озарилось цветами радуги.

Когда зрение вернулось, я стояла на корме корабля с лазурными парусами и прижимала остатки рубашки к груди, из которой от страха вырывалось сердце.

ГЛАВА 2

Легкий морской бриз обдувал оголенную спину, спасая меня жара. Солнечные лучи даже в этот ранний час припекали нещадно. Но меня сейчас мало волновала природа открытого Ледарийского моря. Я смотрела на вестника, который уменьшился в размерах и стал со мной почти одного роста. Он стоял у судового руля, который крутился сам по себе без всякой помощи. Было ощущение, что судном управлял какой-то невидимый капитан.

А фавн продолжал улыбаться и оглядывать меня с интересом.

– Добро пожаловать на «Тихую цитадель»! Самый большой и необыкновенный корабль Эйвора! – очертил он руками размер величия этого творения. – Ты немая? – добавил уже тихо.

– Нет, – только и смогла ответить.

– Вид у тебя потрепанный, – прижал когтистый палец к подбородку и задумался.

Мне хотелось вкратце поведать существу о том, почему прижимаю к себе тряпки, но не успела. Кулон с огромным радужным камнем, что висел на его шее, ослепил вспышкой.

– Жди здесь! Сейчас за тобой придут. А мне пора за остальными, – вмиг испарился фавн, не оставив после себя и следа, а руль продолжал крутиться.

Не успела я опомниться, как деревянная стена рядом со мной разъехалась, и из каюты вышла девушка в строгой белоснежной форме.

– Приветствую, Алесса! Я – Далла. Прошу идти за мной. Надо привести тебя в порядок и подготовить к церемонии, – взметнула она копной черных волос. Развернулась и быстрым шагом направилась дальше по кораблю. Я засеменила за ней, оглядываясь по сторонам.

Никогда раньше не видела судна, построенного из редчайшего белого дерева, произрастающего лишь на Делоте – острове оборотней. Невероятно ценное сырье. Но не это удивило меня больше всего.

Мерцание в синих глубинах привлекло взгляд. Не удержалась. Подошла к борту и свесилась, чтобы увидеть поближе.

Туча одинаковых как на подбор скатов окружали корабль. Судя по всему, именно они, подстегиваемые магией, несли судно туда, куда оно направлялось.

– Прошу не отставать! У нас мало времени! – подгоняла Далла.

Я прошла мимо мачты, залюбовавшись раздутыми парусами. Никогда не приходилось видеть материю таких глубоких лазурных оттенков. В родную деревеньку ткани привозили из центральных земель, и таких роскошных ни разу не попадалось. Хотя мы могли бы себе позволить многое. Побережье Инвера славилось богатством: рудники, залежи драгоценных пород, камень – вот на что позарились проклятые завоеватели. Вторглись под надуманным предлогом и принялись грабить наши прекрасные земли. Забирать людей в плен. Убивать. Порабощать. Насиловать. Вот на что божеству Острова невест стоило обратить внимание. Никто не вмешался в этот беспредел, оставив расу людей один на один с демонами. Другие острова до сих пор держали нейтралитет.

– Что за церемония? – спросила, нагнав Даллу.

До белоснежного настила палубы мы так и не дошли. Приблизились к кованым перилам лестницы, что вела вглубь корабля, только тогда девушка ответила.

 

– Как только последняя из невест прибудет на «Тихую цитадель», состоится церемония, на которой вы познакомитесь с женихами и узнаете основные правила отбора, – она резко развернулась. Сверкнула глазами, и я тут же догадалась какой она расы. Русалка! На земле они очень похожи на людей, но бледность кожи и яркость глаз все же выдавала их принадлежность морю.

– А-а… – запнулась, пытаясь задать еще один вопрос, но быстро сориентировалась и проговорила: – Каких рас женихи?

– Ты все узнаешь на церемонии, а сейчас поторапливайся! – подтолкнула меня к лестнице.

Спустившись, я будто бы оказалась в каком-то дворце. Роскошное убранство и простор внутренних помещений никак не вязался с размерами корабля. Пусть я и не осмотрела его полностью, но и того, что видела, достаточно. Тут один коридор в длину превосходил всю верхнюю палубу.

– Но как? – устремила изумленный взор на Даллу.

– Магия, – снисходительно улыбнулась она, – пространственная магия, доступная лишь Хранителям Острова невест. Вот твоя комната, – остановилась перед белоснежной дверью. – Приложи сюда руку, – указала на дощечку с отпечатком человеческой ладони.

Я послушно исполнила просьбу, после чего сама дощечка вспыхнула разноцветными искорками, а дверь приглашающе распахнулась.

Осторожно ступив на порог, замерла от восторга.

– Нравится? – хмыкнула позади русалка.

– Не то слово! Очень!

– Ну и замечательно! Не стой столбом, насмотришься еще. Вон там, за дверкой у кровати, ванная комната, приведи себя в порядок. Платье и остальные вещи найдешь в гардеробной. Справишься или мне тебе спинку потереть? – подцепила острым ноготком край моей разорванной рубашки, сместила ткань в сторону, открывая наливающиеся на коже синяки. – Да ты у нас красотка! Распоряжусь, чтобы тебе доставили лечебное зелье.

– Справлюсь, не беспокойся, – пробурчала обиженно.

Я и до этого предполагала, что выгляжу, мягко говоря, не очень после схватки с демонами. Но в зеркале, висевшем в небольшой прихожей, отражалась жалкая нищенка с расквашенным носом и крупным лиловым фингалом под левым глазом. На фоне ухоженной красавицы Даллы – настоящая оборванка.

Однако сдаваться или унывать я не собиралась. Не после того, как чуть не распрощалась с жизнью в лапах демонов. Потому что после того, что они собирались сделать, я бы точно бросилась с обрыва. Но теперь… теперь все иначе. Метка невесты подарила мне шанс на новую жизнь, и я зубами выгрызу победу, чего бы мне это не стоило. Надо будет узнать, кого из женихов призвали на отбор, и выбрать самого сильного. Уж он-то не откажет будущей жене в мести и вышвырнет поганых демонов с родного побережья! Главное – не сгинуть, как прошлые участницы далекого отбора. Ведь никто до сих пор не знает, куда они делись.

Ванная с пеной и душистым мылом подарила настоящее блаженство. Уже и не вспомню, когда последний раз нежилась в горячей воде. Последние месяцы водные процедуры ограничивались купанием в горной реке, вода в которой прохладная даже летом. Однако я помнила слова Даллы, что стоит поторопиться, а потому с сожалением вылезла из воды и закуталась в махровое полотенце. Тоже белое, как и все в этих покоях – ковер, стены и потолок, постельное белье и обивка на мебели. Если бы не золото, присутствовавшее в отделке каждого элемента интерьера, все вокруг слилось бы в одно большое белое пятно.

Подозревая, что и платье выдержано в тех же цветах, заглянула в гардеробную и с облегчением выдохнула. На выбор там висели наряды разных оттенков. Руки сами потянулись к голубому наряду с красивыми яркими розами, украшавшими верхнюю часть лифа. Этот цвет как нельзя лучше оттенял мою молочную кожу и делал ярче голубые глаза.

Определившись с выбором, я прошла в гостиную, где на столе для меня оставили кружку с горячим травяным напитком. Наверняка, обещанное Даллой лечебное зелье.

На вкус оно оказалось горьковатым, но вполне терпимым, так что я с удовольствием осушила емкость до дна.

Затем занялась волосами, разжившись костяным гребнем на туалетном столике. На нем обнаружила еще кучу притирок, мазей и лосьонов, вот только пользоваться ими поостереглась. Мама всегда говорила, что природная красота – самая притягательная. Ни один мужчина не способен устоять перед ней. А все эти краски, пудры и парики – удел неуверенных в себе женщин, не способных принять себя такой, какая есть. Ведь красота заложена в каждом человеке от рождения, и только от него зависит, сумеет он раскрыть ее или же похоронит под грузом забот, проблем и комплексов.

– Ты еще не одета? – в покои ворвалась встревоженная Далла, – все участницы уже прибыли. «Тихая цитадель» взяла прямой курс на остров. Очень скоро откроются гостевые порталы, и начнется Бал знакомств. Прибудут близкие родственники и гости со всех девяти островов.

– Я успею, – с натянутой улыбкой заверила русалку, – не переживай. И даже если опоздаю немного, мне все равно некого встречать. Все мои близкие погибли. Говоришь, гости прибудут со всех островов? И с острова Вулканов тоже?

– Конечно! Я же сказала, что со всех. Это хороший повод собраться на нейтральной территории, на которой запрещено любое проявление агрессии, договориться о сотрудничестве, заключить выгодные союзы или же… сделать ставки. Кстати, – девушка пристально на меня уставилась, – ты выпила зелье, что я прислала?

– Выпила, – подтвердила я, – спасибо большое. Стало намного легче.

– Видимо, его оказалось недостаточно. Дай, я тебя подлечу, – Далла приблизилась и коснулась подушечками пальцев припухлости под моим глазом. Показалось, что по коже прогулялся легкий ветерок, ощущение стянутости исчезло, даже видеть стала лучше.

– Спасибо! – поблагодарила искренне. В зеркале отражалась уже не побитая демонами бедняжка, а вполне привлекательная особа с голубыми глазами и легкой рыжинкой в золотистых волосах.

– Обувайся скорее и выходи в коридор. Тебя одну ждут все невесты, хотя те прибыли позже, – кинула шпильку в мою сторону и выплыла из комнаты так быстро, будто юркая рыбешка.

Надеть туфли, от которых давно отвыкла, ведь каблуки остались где-то в прошлой жизни, в той, где не было войны, я конечно успела. Но самое главное, что сделала перед выходом – еще раз проверила ящичек комода, что запирался на ключ. Туда я сложила самые дорогие мне вещи, которые удалось забрать с собой с родного острова.

Перепрятала ключик в одну из ваз и глубоко вздохнула. Подошла к двери, собираясь с силами. – Гости со всех островов, – била в виски мысль, что обязательно увижу демонов. Теперь важно сдержать свою ненависть, которая опаляла пуще любого вулканического пламени их проклятого Хиоса – острова, где обитают враги.

Из каюты в коридор вышла уверенно, но, уже пройдя пару шагов, хотелось бежать обратно!

На меня во все глаза смотрело полчище девиц в нарядных платьях. Никто из них не скрывал недовольство тем, что пришлось ждать меня одну. По их лицам было видно, что этот отбор будет самым жестоким испытанием для каждой.

От волнения у меня онемела нижняя часть лица. Такое случалось, когда я находилась в нервозном состоянии. Еще и каблуки эти дурацкие! Шла на них, как корова на льду, но благо хоть не свалилась на короткой лестнице холла.

Вышла в центр зала с огромной люстрой на потолке, что светила сильнее солнца.

Сразу посмотрела на Даллу в окружении еще нескольких русалок, одетых в одинаковую форму. Они единственные стояли с невозмутимыми лицами немного поодаль от толпы невест.

– Прошу прощения, – проговорила вынужденно.

Одна из участниц фыркнула и закатила свои красивые глазки. Расу этой девицы я бы узнала из тысячи – человек! Как и я!

Стало не по себе. Я буквально кожей чувствовала пренебрежение и даже злость, исходящую от остальных.

– Девушки, прошу за мной! – приковала к себе всеобщее внимание Далла.

Мне стало даже легче дышать, когда поплелась в хвосте этой своры. Было заметно, что уже сейчас некоторые участницы сбились в стайки и переговаривались. Но были и те, кто держался особняком, вроде меня.

Одна такая особа сразу привлекла мое внимание. Единственная эльфийка в составе. Ее выдал высокий рост и потрясающей глубины зеленые глаза. А еще слегка торчащие из прически заостренные ушки.

Тут же отметила, что она единственная, кто не кидал на меня ненавистные взгляды. Нет! Не к тому, что я собиралась заводить с кем-то дружбу. Просто если и общаться с участницами, то лучше с ней. Так подсказывала интуиция.

Огромные до потолка двери зала распахнулись перед нашей делегацией как по волшебству и в нос тут же ударили приятные запахи еды. Уже и не вспомнить, когда в последний раз что-то ела, кроме пойманной в реке рыбы. Признаться, от нее меня уже мутило.

Как только переступила через порог, первым делом заметила, что на груди одной из невест блеснула та же метка, что и у меня. Ее платье не оставляло простора для фантазий. Столь откровенный лиф и сам по себе привлекал внимание. – Значит, у всех нас одинаковые метки, – отметила для себя, пока русалки выстраивали нас в одну шеренгу перед кучей гостей.

Я оказалась последней с самого края, но это не помешало разглядеть посетителей «Тихой цитадели».

От различия нарядов дам пестрело в глазах, а гости все продолжали прибывать через два портала, что светились в каменных стенах зала.

Вот некое семейство дроу явилось все в черном, подчеркивая цвет своего острова Вилс. А вот наги с острова Шиен прибыли в ярко-желтых одеждах. Улыбались во все тридцать два и учтиво кланялись.

Сердце остановилось и тут же пустилось в пляс, когда заметила шайку в красном. Эти твари не стеснялись демонстрировать свои уродливые рога, хотя другие гости отнюдь не прибывали в трансформации и выглядели как люди. Даже здесь отличились!

Казалось, скрежет моих зубов был слышен всем, кто стоял рядом, не смотря на органную музыку, что заполняла красивым мотивом все пространство.

На нас смотрели, нас обсуждали, шушукались и смеялись. Я ощущала себя цирковым зверьком, номер в исполнении которого, все с нетерпением ждали.

Ужасное чувство, тянущее, мерзкое и вязкое, как болото Тосского леса.

Мельком взглянув на сестриц по несчастью, поняла, что и им не комфортно стоять вот так посреди всеобщего веселья и не понимать, что будет дальше. Нервное напряжение опустилось в ноги. Будто свинцовые они затекли и набухли.

Я старалась не двигаться, не мяться на месте и не смотреть в сторону демонов. Вот только время шло, а ничего не происходило. Пять помпезных стульев во главе большого стола в конце зала были пусты. Хотя я уверена, что именно на них будут восседать женихи. А еще их точно пять! Уж не сложно догадаться!

– Скорее бы уже, – не выдержала невеста, которая стояла со мной рядом.

– Согласна. Ноги затекли, – ответила девушке расы орк. Зеленоватый цвет кожи, внушительные формы и едва заметно выпирающие клыки. Надо отдать ей должное! Платье оранжевого цвета смотрелось на ней, как влитое, подчеркивая одни лишь достоинства фигуры.

– Есть хочется, – тихо рассмеялась и добавила: – Я Зиза, а ты?

– Алесса, – ответила коротко. Хотела добавить, что тоже не отказалась бы от такой шикарной трапезы, как музыка стихла, и потухли порталы.

На один лишь короткий миг магические лампы отключись, погружая зал во мрак, а потом зажглись с новой силой, ослепляя каждого.

Из двери, что обнаружилась в одной из стен, вышел тот самый фавн, что притащил меня на корабль и спас от позора. Только сейчас на нем красовался перламутровый фрак, копыта блестели золотом, а огромные глаза сияли всеми цветами радуги.

Он вышел прямо в центр с улыбкой, которая больше напоминала ухмылку. Прикоснулся к кулону, который я уже видела и заговорил:

– Бесконечно рад приветствовать дорогих невест на своем корабле! Прекрасных гостей, что почтили этот замечательный праздник своим присутствием! Я – Анфар! Главный Хранитель острова Лемас или как его еще называют – Острова невест, – он поклонился во все четыре стороны. – Объявляю об официальном начале третьего межрасового отбора десяти островов Эйвора! С этой минуты все вы, – обратил взор на нас, – участницы грандиозного по своему масштабу мероприятия! – помпезность так и сквозила в каждом слове. Я вытянулась струной, слушая его речи, внимая всему, что он рассказывал.

Осознавала, что от этого зависит моя жизнь. Возможно, то, что со мной произошло до появления метки, даже меньшее из зол. Скорее всего, просто сгину на этом «масштабном» представлении нашего мира. Но надежда теплилась, а значит, надо цепляться за нее, как за соломинку.

– На этот раз награда за победу будет самой желанной для каждой из намечающихся пар! – выдержал фавн театральную паузу и продолжил с ослепительной улыбкой:

– Пять женихов и десять невест пройдут испытания острова. Кто-то найдет здесь свою любовь, обретет пару раньше намеченного срока и покинет остров счастливым. Кто-то сгинет навсегда. А кто-то станет золотой истинной парой и получит главный приз – править островом Лемас, а вместе с тем и девятью другими островами. Именно эта пара дойдет до главного испытания, и если пройдет его… – недоговорил, хитро прищурился и вытянул руки вперед.

 

Тут же из воздуха появились две похожие друг на друга золотые короны с острыми зубьями. Простые на первый взгляд. Такие же, как у всех правителей островов, но я не могла не заметить главного отличия – радужных камней! Таких же, как на моем кольце, только гораздо больше по размеру.

Величие магической картины не оставило равнодушными участниц отбора, включая меня. Засосало под ложечкой при виде корон. Сердце вообще то выпрыгивало, то останавливалось, а разум будто взбесился. – Если выиграть, можно положить конец войне! – било обухом по голове, кружа ее до предела. Вот он шанс! Бери – не хочу! Всего-то пройти испытания и отправить подальше девять невест!

Ахи и вздохи сошли на нет, когда довольный собой фавн щелкнул пальцами и трофеи испарились.

– Желаю участницам удачи и хочу познакомить всех с пятеркой женихов!

ГЛАВА 3

Наверное, у каждой из нас сердце едва не выпрыгнуло из груди, когда один за другим из марева портала стали появляться будущие мужья. Волнительно, если учесть, что сражаться придется за каждого, будь то урод, старик или же умственно неполноценный. Ну, это уже я себе нафантазировала. Вряд ли к участию в отборе привлекут рядовых представителей рас. Как минимум, принцы, наследники богатейших семей, дети князей, глав кланов или первых домов. Хотя… тогда что здесь забыла я сама? Неужели мой настоящий отец принадлежит какому-то богатому роду? Видимо, так и есть, иначе метка отбора никогда бы не появилась на моей груди.

Первым из портала вышел высокий светловолосый красавец, при виде которого по рядам невест пронеслось восхищенное: «Ах!», а гости притаились.

– Позвольте представить вам первого претендента с острова Алирия, великолепного воина и мага Ньорда! – объявил Анфар.

– Говорят, эрланы самые ветреные мужья, – хихикнула сбоку Зиза.

– Да что ты понимаешь, – вздохнула эльфийка, стоявшая рядом с ней, – ветреные они пока пару не встретят. А уж своей жене будут самыми верными мужьями. Какие у него крылья, вы только посмотрите! – восхитилась девушка, – Ньо-орд! – нараспев протянула его имя, – правители десяти островов Ньорд и Криона! По-моему, великолепно звучит.

Я лишь хмыкнула на такое заявление, но к жениху решила присмотреться получше. Хорош собой и заявлен как воин, а на девушек смотрит как на пустое место. Если ему все равно, кого выбирать, может, получится банально договориться? Знать бы еще, что за испытания нас ждут и как стать золотой парой. За моей спиной нет сонма влиятельных родственников. Я не богата, не титулована. Но все же вошла в состав участниц…

Воспоминания о погибших родителях навеяли грусть. Отец, настоящий или нет, вырастил меня, заботился с пеленок, обучил всему, что я знаю. И только благодаря этим навыкам я столько месяцев выживала одна.

После того, как красавец эрлан сложил свои шикарные крылья за спиной, то занял одно из кресел. Расположился довольно вальяжно, стряхнув невидимую пылинку с плеча, затянутого в легкий бледно-голубой костюм.

Фавн выдержал паузу, позволив претенденткам и их родственникам оценить возможного мужа и зятя. Впечатление на всех он произвел потрясающее! Не увидела ни одного, кто бы отрешенно смотрел на принца. Да что уж там! Я сама залюбовалась.

Когда пыл немного поутих, Анфар объявил следующего:

– Дорогие невесты, представляю вашему вниманию второго жениха, прибывшего с острова Делот. Сына вожака бурых медведей и лучшего охотника острова! Ким!

Под радостное повизгивание стайки девиц, что прибыли на торжество с явным намерением хорошенько повеселиться, и одобрительный гул толпы из портала вышел здоровенный брюнет с короткой бородкой и теплыми карими глазами. По ширине плеч он чуть не вдвое превосходил того же эрлана, который на его фоне казался хрупким и утонченным. За спиной такого жениха можно действительно спрятаться.

– Приветствую! – мужчина поднял сомкнутую в кулак правую руку, после чего приложил ее к груди и улыбнулся такой очаровательной улыбкой, что сердце екнуло.

В отличие от первого, этот хотя бы слово сказал, явив всем чарующий баритон приятного голоса.

– Ого… – простонала Зиза, – какой самец. Хочу! Буду биться за него, усекли, подруги? – и покосилась на нас с эльфийкой.

Не хотелось бы мне становиться на пути грозной орчанки, так что я закивала болванчиком. Тем более что еще не всех женихов объявили, может, еще какой интересный экземпляр попадется.

А потом я вся резко похолодела, когда до меня дошла суть ее шуточки. Биться? Нас что же будут на поединки отправлять? Или она это просто ляпнула, не подумав?

– Вижу, невесты по достоинству оценили нашего медвежонка, – ухмыльнулся фавн, указывая на оборотня, что расположился за столом – но что вы скажете, когда я представлю вам третьего жениха? Внимание…

Зал притих, ожидая появления нового претендента. И тот не заставил себя ждать, выскользнув вперед плавной походкой.

Все портила только холодная улыбка и надменное выражение лица.

– Сольен, наследный принц морского короля. Остров Малу. Приветствуем!

Толпа разразилась бурными овациями. В особенности старались русалки, которых в зале наблюдался явный численный перевес. А из наших рядов вперед выдвинулась синеволосая красотка с крутыми бедрами и весьма пышной грудью. Серебристое платье смотрелось на ней как вторая кожа. Очевидно, она решила, что имеет какое-то преимущество, раз она и жених с одного острова. Вот только на холодного красавчика явно претендовали еще несколько девиц. К примеру, беловолосая дроу положила на него глаз. Да уж! Похоже не мой вариант. Будет сложно пробраться к морскому принцу через ворох его поклонниц. С таким мужем только и будешь, что отбиваться от нахальных рыбешек. Вон, как русалка с белобрысой сцепились! Даже смешно стало слышать отголоски их перепалки. С ума тут все что ли посходили?! Здесь бы выжить для начала, а уже потом проявлять симпатии.

Дождавшись, пока страсти утихнут, а невесты немного успокоятся, фавн объявил четвертого кандидата:

– Дорогие невесты, приветствуйте нашего жениха с жаркого острова Шиен, наследного принца Сэлшера! – в воцарившейся в зале тишине, десять пар глаз невест прикипели к появившемуся мужчине.

Наг пребывал в половинчатой трансформации, до пояса являясь привлекательным черноволосым красавчиком, а ниже пояса – гигантским змеем с золотисто-коричневой чешуей. Колдовские зеленые глаза с вертикальным зрачком, казалось, смотрели в душу, а в тонких чертах лица будто проступало что-то хищное. Опасно-красив! Так бы я его охарактеризовала. Нас он рассматривал с интересом, с тонкой улыбкой на узких змеиных устах. Хитрый, коварный и удивительно притягательный. Любвеобилен, – кто же не слышал о гаремах нагов? Такого мало захомутать, его еще и в ежовых рукавицах держать придется. Ну а кто сказал, что будет легко?

Вот пропасть! И я туда же!

Кажется, на змееныша запала хрупкая эрланка. Ее крылышки, сложенные поверх платья и напоминающие серебристый плащ, так и затрепетали при виде жениха.

Кто еще выбрал его объектом охоты? – пока шло представление, я для себя отмечала, с кем из девиц придется бороться, если нам действительно дадут задание сражаться. Как ни крути, а нас десять на пять претендентов. – Похоже, та высокомерная девица тоже нацелилась на хвостатого. Ну что же, там еще пятый женишок томится. Посмотрю всех, и тогда определюсь, на кого сделать ставку изначально.

– Вижу, этот кандидат уже запал в сердца наших красавиц, – продолжил вещать фавн, – но я еще не представил вам последнего жениха. Поверьте, он вас не разочарует. Встречайте Ахдара, наследного принца острова Хиос!

– Вот же, вилы ему в печень, демон! – не сдержалась при виде рослого крепыша с роскошной каштановой гривой и алым отблеском в черных глазах. Одет с иголочки в цвет своего проклятого острова. А вот рога свои уродские демонстрировать не стал.